Een aantal keer per jaar probeer ik wedstrijden van de Ajax-jeugd op De Toekomst te bezoeken. Niets zo leuk als met eigen ogen de jonge Amsterdamse talentjes aan het werk te zien. Bovendien is het razend interessant alle opmerkingen om je heen te horen, van fans, volgers, ouders en talentjes uit andere teams. Het levert een dieper inzicht op van het wel en wee van de Ajax-jeugdopleiding. In de rubriek “Langs de lijn op De Toekomst” ga ik namens Ajax1.nl de komende tijd in gesprek met enkele van deze mensen. In deel 4 praat ik met talent Matthijs de Ligt, speler van Ajax A1, die officieel nog B-junior is.

Na enkele gesprekken gevoerd te hebben met familie van jongens die vertrokken zijn of die op het punt van vertrekken staan, leek met me voor de balans eens goed om het verhaal van iemand te horen die op dit moment nog actief is voor Ajax. Gelukkig was de 15-jarige Matthijs de Ligt bereid mij te woord te staan. De jonge verdediger zit vanaf de E’tjes in de jeugdopleiding van Ajax, en wordt de laatste tijd steevast genoemd als grote kandidaat om ooit het eerste elftal te halen. Henk Spaan was onlangs al lyrisch over De Ligt, die door supporters vaak vergeleken wordt met oud-Ajacied Jan Vertonghen. Zelf lijkt hij er nauwelijks van onder de indruk. Wie De Ligt spreekt, praat met een zeer zelfbewuste jongen die heel goed weet wat hij wil. Vragen over zijn persoonlijke trainingen bij Ajax wenst hij niet allemaal te beantwoorden. Dat is iets tussen hem en Ajax, zo stelt hij terecht. Tegelijkertijd excuseert hij zich echter voor het uitblijven van zulke antwoorden. Het is tekenend voor Matthijs de Ligt.

Beste Matthijs! De vaste volgers van de jeugdopleiding kennen je inmiddels, maar kun je jezelf even voorstellen aan de lezers die jou nog niet zo goed kennen?

“Ik ben Matthijs de Ligt. Ik ben 15 jaar oud en zit in een havo-4-klas.”

Weet je eigenlijk waar je je talent vandaan hebt? Zijn je ouders bijvoorbeeld ook sportief?

“Mijn ouders zijn sportieve mensen. Ze tennissen allebei, alleen ze hebben nooit gevoetbald”.

In hoeverre heb jij als voetbaltalent eigenlijk nog doelen op het vlak van school/studie?

“Ik hoop volgend jaar te slagen op het havo en van daaruit moet ik nog zien wat ik ga doen.”

Ontwikkeling van De Toekomst

Er is het nodige veranderd op De Toekomst de voorbije jaren. Veel van deze wijzigingen hebben zich afgespeeld in de onderbouw van de jeugd. Zo zijn de Twin Games ingevoerd, en wordt zaalvoetbal geïntegreerd in de opleiding. De Ligt, als talent in de bovenbouw, loopt een aantal van deze aanpassingen net mis. Reden genoeg om hem eens te vragen naar deze veranderingen.

Er wordt vaak gezegd dat het de goede kant opgaat met de Ajax-jeugdopleiding. Hoe zie jij dit?

“Ik vind dat Ajax een goede leerschool was en nu nog steeds is. Aan alle punten wordt aandacht gegeven en gewerkt.”

Inmiddels speelt de onderbouw de Twin Games, en wordt zaalvoetbal geïntegreerd in de jeugdopleiding. In hoeverre vind jij het eigenlijk jammer dat je dit soort zaken net mis bent gelopen als jeugdspeler?

“Ik vind het wel jammer dat ik het gemist heb, want ik vind dat het heel belangrijk is dat je als jonge speler in een kleine ruimte kan spelen.”

Kun je uitleggen wat jij als jeugdspeler door de jaren heen eigenlijk zelf hebt gemerkt aan veranderingen in de aan jou aangeboden opleiding?

“Ik heb niet echt veel verandering gemerkt. Alleen het systeem in mijn eerste jaren bij Ajax, dat was toen namelijk met de punt naar voren.”

Een concrete verandering is natuurlijk wel het systeem van de roulerende jeugdtrainers. Hoe is jou dit eigenlijk bevallen?

Dat bevalt mij prima. Ik vind het wel fijn om van verschillende trainers te horen wat mijn goede punten zijn en waar er ruimte ligt voor verbetering. Hierdoor krijg je een nog completer beeld van wat er verbeterd kan worden.

Marjan Peer stelde eerder in deel 1 tegenover mij dat ze soms het gevoel heeft dat Ajax jeugdspelers meer clubliefde kan bijbrengen, zodat sommige jongens ook met wat meer liefde over de club praten. Wat vind jij van deze stelling, en in hoeverre probeert Ajax dit al?

“Ik denk dat ze weleens video’s kunnen laten zien van hoe goed Ajax bijvoorbeeld in 1995 of de jaren ‘70 was. Hierdoor kan er misschien ook een bepaald gevoel bij de jongens komen dat wij dat misschien ook wel kunnen bereiken.”

Matthijs’ ontwikkeling als jeugdspeler

Ondanks dat De Ligt dus niet op alle zaken in wil gaan als het gaat om zijn training bij Ajax, wil hij wel enkele vragen beantwoorden. Het jargon binnen een jeugdopleiding is in de laatste jaren flink veranderd. Zo hebben bijvoorbeeld de zogenaamde performancetrainingen hun intrede gedaan. De Ligt legt uit wat dit inhoudt, en hoe hij gebruik maakt van videobeelden.

In hoeverre heb jij een persoonlijk ontwikkelingsplan als talent bij Ajax?

“Ik heb met mijn mentor Gery Vink een ontwikkelingsplan voor een bepaalde periode gemaakt. Dat verandert na een tijdje weer als je de doelen bereikt.”

Kun jij onze lezers uitleggen wat het verschil is tussen ‘performance movement’ en krachttraining? En wat doe je bijvoorbeeld wel, en wat juist niet?

“Performancetrainingen hebben betrekking op wat je met je lichaam kunt doen. Dus dat houdt in hoe flexibel je bent, hoe stabiel je lichaam is en hoe mobiel je bent. Dat alles bij elkaar is zeer belangrijk als voetballer zijnde. Deze trainingen zijn nieuw voor mij. Krachttraining is vooral werken met gewichten en je eigen lichaam. Ik doe bijna niks met gewichten aangezien ik nog jong ben. Ik doe vooral oefeningen met mijn eigen lichaamsgewicht, zoals opdrukken en optrekken.”

Video-analyses en statistieken lijken steeds belangrijker te worden in het huidige voetbal. Ook in het eerste elftal krijgen ze regelmatig huiswerk mee. Vanaf wanneer worden deze zaken eigenlijk geïmplementeerd in de jeugdopleiding? En wat doe je er zoal mee?

“Sinds de bovenbouw bij de B1 krijg ik na elke wedstrijd een videobeeld mee van mijn wedstrijden en die bekijk ik dan. Ik let op hoe ik in bepaalde situaties sta en hoe ik eruit zie op het veld qua startsnelheid en wendbaarheid. Deze bekijk ik vervolgens op de club met mijn mentor.”

In hoeverre werk jij eigenlijk buiten Ajax om nog aan je voetbalontwikkeling?

“Ik werk thuis veel aan mijn fysiek door extra training.”

Positie in het veld

De Ligt heeft de laatste jaren zowel in de verdediging als op het middenveld gespeeld bij Ajax. Dit is een bewuste keuze van de club. De verdediger legt uit wat hij precies aan deze beslissing heeft gehad, en legt uit hoe de communicatie hierover verloopt.

Een aantal spelers lijkt bewust af en toe op andere posities gezet te worden, zodat ze van de moeilijkheden van die specifieke positie leren. Jij hebt zelf al als middenvelder en als verdediger gespeeld. Kun je aangeven wat je hebt geleerd van het spelen op die verschillende posities?

“Op het middenveld heb ik geleerd om onder de hoogste druk te moeten voetballen. In de verdediging leer je vooral om met veel ruimte in je rug te spelen. Daardoor word je ook sneller en leer je snel situaties herkennen.”

In hoeverre het nog denkbaar dat we jou komend seizoen als spits gaan zien, zodat je bijvoorbeeld leert te denken als een spits en leert om te gaan met balcontacten in kleine ruimtes?

“Ik denk eerlijk gezegd niet dat ik snel als spits opgesteld zal worden.”

Hoe gaat eigenlijk de communicatie over dit soort beslissingen in zijn werk? Gaat het bijvoorbeeld in overleg met jou? 

“Ja, er wordt vaak met mij overlegd als ik bijvoorbeeld op een nieuwe positie kom te spelen. Ik krijg dan uitgelegd wat de doelen daarvan zijn en wat ik ervan kan leren.”

Tweebenigheid en voeding

Een van de redenen waarom De Ligt vaak geloofd wordt op supportersfora, is zijn tweebenigheid. Hij legt uit welke rol de Argentijn Lionel Messi hierin heeft gespeeld.

Een cruciaal corrigerend middel voor een verdedigende speler lijkt me de sliding. In hoeverre train je er eigenlijk op dat je dit met beide benen kunt uitvoeren?

“Ik train hier veel op en probeer het ook vaak toe te passen. Nog belangrijker is echter dat ik leer situaties zo in te schatten, dat ik uiteindelijk geen sliding hoef te maken.”

Je bent van origine rechtsbenig, maar ik zag je onlangs in de warming up voor de wedstrijd tegen FC Twente A1 ook veel met links passen. Hoe is er door de jaren heen geprobeerd jou zo tweebenig mogelijk te maken?

“Ik keek vroeger graag naar Messi en hij is linksbenig. Omdat hij mijn voorbeeld was wou ik een tijdje ook links worden. Ik speelde daarom in die periode bijna alleen maar met mijn linkerbeen, om die zodanig te trainen dat ik ook dat been goed kon gebruiken.”

In 2013 las ik dat Ajax onder andere werkt met speciale voedingspakketten voor de (jeugd)spelers. Kun je uitleggen hoe jouw eetpatroon eruitziet, en hoe vaak je bijvoorbeeld zelf nog kunt bepalen wat je binnen krijgt?

“Mijn precieze eetschema hou ik graag voor me, maar ik kan wel melden dat mijn eetpatroon wel veranderd is in de loop der jaren.”

Je toekomst als prof

Allicht staat De Ligt over enkele jaren zelf wel tegenover Lionel Messi. Tot die tijd zijn er echter nog enkele belangrijke hobbels te nemen. Zo zijn er reeds de nodige voetballers bezweken aan het leven van een profvoetballer. De Ligt legt uit hoe hij met zijn groeiende status als jeugdspeler omgaat, en benadrukt dat de interesse van andere clubs hem op dit moment koud laat.

Je ziet veel jongens het mentaal moeilijk hebben met het leven als prof. In hoeverre begeleidt Ajax jou eigenlijk nog voor op een toekomstig leven als prof?

“Ze begeleiden je hier wel degelijk in. Ze proberen ervoor te zorgen dat je overal op voorbereid bent en leren je dat je voor jezelf moet zorgen.”

Je wordt de laatste tijd vaak genoemd als speler die ooit het eerste elftal kan gaan halen, en wordt weleens vergeleken met Jan Vertonghen. De verwachtingen groeien, en dan word je ook nog eens uitgeroepen tot de beste speler op de COPA Amsterdam. Kun je aangeven wat dit allemaal met je doet en hoe moeilijk het bijvoorbeeld is om gelinkt te worden aan buitenlandse topclubs?

“Ik vind de aandacht wel even leuk. Na een dag ben ik het echter eerlijk gezegd al een beetje vergeten en dan gaat de focus weer naar de volgende wedstrijd. Ik vind het ook niet moeilijk om gelinkt te worden aan buitenlandse clubs aangezien ik weet wat ik wil, en dat is slagen bij Ajax. Daarvoor heb je geen andere clubs nodig.”

Wat lees je eigenlijk allemaal van wat er op supportersfora op internet over je geschreven wordt?

“Ik lees er soms wel iets van maar niet zoveel.”

De A1 en de B1 zijn erg mooie lichtingen volgens veel supporters. In hoeverre hebben jullie het er onderling eigenlijk weleens over hoe mooi het zijn zou samen enige tijd bij Ajax te zitten, en zo Europees naam te maken?

“Ja, daar hebben we het soms wel over in de kleedkamer.”

Tot slot. Denk even terug aan de tijd dat je bij Ajax binnenkwam als E’tje. In hoeverre ben jij tot nu toe de speler geworden waarop je hoopte, en wat is je doel voor de komende vijf jaar?

“Uiteindelijk hebben de trainers altijd gelijk, dus ik zal vooral naar hen luisteren. Ik probeer dan wat te doen met wat ik goed en niet goed kan. Ik ben heel erg veranderd vind ik. Vroeger was ik een verlegen aanvallende middenvelder die af en toe zelf scoorde. Nu ben ik een verdediger die er juist voor moet zorgen dat er niet gescoord wordt. Dat is dus best wel een verschil. En ik hoop over 5 jaar dat ik me zo heb ontwikkeld dat ik mijn debuut in Ajax 1 heb gemaakt.”

Het komende seizoen zal Matthijs de Ligt actief zijn in de A1. Wij van Ajax1.nl zullen zijn ontwikkeling nauwlettend in de gaten houden. Dat er echter ‘een goede kop’ op deze jongen zit, is voor ons inmiddels wel duidelijk. Wij wensen Matthijs dan ook heel erg veel succes met zijn ontwikkeling, en hopen hem op termijn in Ajax 1 te kunnen bewonderen.